Le banian géant de Howrah

Une oasis paradisiaque dans un enfer urbain, voici comment je décrirais le superbe jardin botanique de Howrah à Calcutta (Kolkata). Un passage presque obligé pour se ré-oxygéner après plusieurs jours passés dans le chaos indescriptible de la circulation de la mégapole indienne. La visite du parc est également l'occasion de découvrir un spectaculaire arbre de banian qui attire les foules depuis plus de 200 ans.

L’arbre qui cache la forêt

Bien que polluée, bruyante et encombrée, Calcutta est une mégapole de l'État du Bengale-Occidental trop souvent sous-estimée par les visiteurs étrangers, tant elle recèle de trésors cachés. Le Botanical Garden illustre bien le caractère contrasté et étonnant de cette ville. Le parc anciennement appelé East India Company’s Garden fait partie de l’héritage des colons britanniques. Il fut créé à l’initiative du colonel Alexandre Kyd en 1787 pour la Compagnie anglaise des Indes orientales. Situé à une dizaine de kilomètres du centre-ville sur la rive droite du fleuve Hooghly dans le quartier de Howrah, ce poumon vert s’étend sur une immense surface de 109 hectares (n.d.l.e. : environ deux fois la surface du parc de la Villette).

 

Des superbes nymphéas géants flottant sur l'un des lacs du parc.
Des superbes nymphéas d'Amazonie sur l'un des lacs du parc.

Le parc abrite plus de 12 000 espèces de plantes botaniques provenant des quatre coins du monde comme des manguiers, des palmiers, des cocotiers, des bambous multicolores, des cactus, ou encore des orchidées, des bougainvilliers, des nymphéas géants, etc. Mais le parc doit surtout sa renommée à un arbre de la famille des ficus benghalensi vieux de 250 ans appelé Great Banian Tree. Frappé par la foudre en 1919, son tronc principal dut être arraché quelques années plus tard, mais le grand banian n’est pas mort pour autant et a continué de croître. Pour que l’on n’oublie pas cette ancienne gloire locale, une pierre tombale a même été érigée à la place de l’ancien tronc. Des centaines de racines aériennes et vigoureuses nées de sa souche l’ont peu à peu transformé en une petite forêt à lui tout seul !

 

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Les tentaculaires racines aériennes du Great Banyan Tree.

 Record mondial !

Le grand banian de Howrah figure désormais dans le fameux Guinness Book comme étant l’arbre le plus grand du monde. Lors du dernier recensement, il contenait quelque 3 618 racines qui s'étendaient sur une surface de 1,6 hectare ! Vu sa renommée et l’allure où il grandit, il devrait conserver ce titre encore de longues années… Ce n’est pas le seul atout de ce jardin parsemé de points d’eau, mais on regrette qu’il n’y ait pas de signalétique permettant d’identifier certaines espèces botaniques que l’on ne connaît pas. Mieux vaut louer les services d’un vélo-rickshaw à l’entrée si l’on veut pouvoir tout voir en une seule visite, car les distances sont très grandes.

Visiter le jardin botanique de Howrah
Acharya Jagadish Chandra Bose Indian Botanic Garden
Botanical Survey of India, Shibpur, Howrah, Tél. : 67 32 31 35
Ouvert tous les jours de 7 à 17 h

© photo principale : Jérôme Cartegini © photos article : Jérôme Cartegini